Martha Bernal, primera mujer latina (y queer) en obtener un doctorado en Estados Unidos

Hablando de psicólogas eminentes de nuestra era, del mes del Orgullo LGBTI, y de crueles políticas migratorias contra personas refugiadas centroamericanas, en esta entrada echamos un vistazo al trabajo de una pionera de la psicología multicutural. El racismo y sexismo que enfrentó en su vida cotidiana casi la llevan a abandonar sus estudios, y buena parte de su trabajo se centró en disminuir esos obstáculos para quienes vinieran después de ella.

Martha Bernal (1931-2001) fue la primera mujer latina, descendiente de padres mexicanos, en obtener un doctorado en psicología en los Estados Unidos. Sus contribuciones son significativas en el área de minorías y perspectivas multiculturales.

Siendo una mujer lesbiana, de padres inmigrantes de clase trabajadora, Martha Bernal enfrentó mucho prejuicios, no solo por parte de la sociedad a la que pertenecía, sino de su familia misma. Aunque contaba con el apoyo de su madre y su hermana para estudiar, su padre se oponía a que las mujeres “perdieran el tiempo” en la educación superior cuando debían aspirar a formar una familia, a ser madres y esposas.

Siendo una niña latina, hija de padres inmigrantes mexicanos, Bernal recuerda haber sido tratada distinta por su color de piel y su acento desde la escuela primaria. A pesar de asistir a una escuela en una comunidad latina en El Paso, Texas, su escuela estaba segregada. A ella y al resto de estudiantes hispano-hablantes se les prohibió hablar español en la escuela. Esto generó en Bernal un sentido de vergüenza sobre sus raíces. Al mismo tiempo, sin embargo, ella recuerda haber sentido una fuerte conexión con su identidad siendo una persona de color. Más adelante, esta identidad se volvería el centro de su trabajo.

 

Martha Bernal (en inglés)

Bernal obtuvo su licenciatura en la Universidad de Texas en 1952, luego su maestría en la Universidad de Syracuse, y finalmente su doctorado en la Universidad de Indiana en 1962. Sin embargo, aún con este título, no se le permitía participar en proyectos de investigación con sus profesores y fue rechazada en diversos puestos en facultades con la respuesta “No contratamos mujeres”.

Puesto que no se le permitió acceder a un puesto académico, se dedicó a la investigación por su cuenta. El sitio de la Asociación Estadounidense de Psicología (American Psychology Association, APA) destaca las contribuciones de Bernal en dos áreas importantes de la psicología:

La primera fue traer la rigurosidad de la teoría del aprendizaje y sus métodos al tratamiento y evaluación de niñez con problemas de comportamiento. [Bernal] contribuyó a incrementar el uso de intervenciones empíricamente validadas en el tratamiento a niños y niñas. Segundo, a través de la academia y actividades profesionales, ella aportó al avance de la psicología multicultural, una que reconoce la importancia de la diversidad en el entrenamiento, el reclutamiento y la investigación. Martha aplicó sus intereses, energías y habilidades de maneras que probaron ser invaluables por su aporte al cambio de paradigmas dentro de la APA.

Efectivamente, Bernal inició trabajando en el tratamiento de problemas de la conducta infantil, y eventualmente pasó a temas de salud de minorías y tratamiento psicológico multicultural:

[Bernal] recuerda que una de las cosas más sorprendentes que aprendió mientras profundizaba en este campo era cuán inconscientemente racista se había vuelto su propio trabajo. La psicología la había adoctrinado sutilmente con ciertas ideas sobre raza y el tratamiento clínico de minorías. Esta epifanía la llevó a cambiar su dirección y centrarse en la psicología cultural y étnica.

 

Martha Bernal (en inglés)

Otro aporte importante de Bernal fue promover el reclutamiento y la preparación de otros psicólogos hispanos, habiendo ella misma experimentado las barreras que imponía la academia a mujeres y diversas minorías. Así, se involucró en diversos comités y asociaciones en temas de etnia e identidad. Ayudó a establecer el Board of Ethnic Minority Affairs de la APA, inició la National Hispanic Psychology Association, y (aunque las menciones a este aspecto de su carrera e identidad son escasas) fue miembro del Committee on Gay, Lesbian and Bisexual Affairs, entre otras contribuciones.

Los valiosos aportes de Bernal a la psicología la hicieron acreedora a numerosos reconocimientos de distintas organizaciones profesionales y académicas. La Universidad de Arizona otorga una beca en su memoria a mujeres y personas de distintas minorías, para cursar sus estudios universitarios.

Bernal tuvo que retirarse de la vida profesional en distintas ocasiones por motivos de salud. Estuvo en tratamiento por cáncer tres veces, regresando a su trabajo cada vez que finalizaba el tratamiento. En el 2001, falleció por complicaciones relacionadas al cáncer.

En el curso de su carrera, Bernal publicó un impresionante número de 60 artículos científicos y capítulos de libros. También publicó libros e impartió numerosos cursos en universidades por todo [Estados Unidos], incluyendo las universidades de California, Denver y Arizona. Sobre todo, Martha Bernal fue una mentora. Ella inspiró a generaciones de psicólogos/as latinos/as, incluyendo Melba Vasquez y Cynthia de las Fuentes, y volvió su misión el guiar estudiantes y alentar su aprendizaje. Ella, además, abrió la psicología al mundo de la identidad étnica y la capacitación en minorías para clínicos. Bernal fue una inspiración, y su memoria se honra a través de becas en su nombre, palabras afectuosas de parte de colegas queridos que inmortalizan su carácter, y su investigación innovadora.

 

Martha Bernal (en inglés)